Dans l'espace, la vie pourrait se transmettre par les fleurs

Dans l'espace, la vie pourrait se transmettre par les fleurs
Source : Sciencesetavenir.fr
19/05/2017 04:01

Des graines de fleurs, parmi lesquelles liseron (Convolvulus arvensis), plant de tabac (Nicotiana tabacum) et arabette des dames (Arabidopsis thaliana), semblent pouvoir survivre à plusieurs mois de vide spatial. De quoi relancer le débat sur les origines de la vie.

ASTROBIOLOGIE. L'image de graines de pissenlit s'envolant au vent en quête de nouveaux territoires à conquérir est bien connue. Mais pourraient-elles survivre jusque dans le vide spatial, soumises à des conditions de température extrêmes, bien loin de l'atmosphère terrestre qui protège des rayonnements ionisants agressifs? C'est l'hypothèse sérieusement étudiée par l'Institut national de recherche agronomique (INRA), consécutive à des expériences menées sur la Station spatiale internationale (ISS). L'enjeu : déterminer si après un séjour d'un à deux ans dans le vide spatial (et l'exposition aux radiations cosmiques qui va avec), des graines de fleurs étaient encore capable de pousser. Et pour trois espèces (le liseron des champs, le plant de tabac et l'arabette des dames)... la réponse est oui ! Le premier pourrait même survivre à un trajet Mars-Terre. Les résultats ont été publiés dans la revue Astrobiology.

Espace : des conditions extrêmes

L'étude s'appuie sur deux expériences précédentes réalisées entre 2007 et 2009 dans la Station spatiale internationale (ISS) sur le module spatial EXPOSE, dédié à l'astrobiologie. Elles portaient sur la résistance de graines de plant de tabac (Nicotiana tabacum) et d'arabettes (Arabidopsis thaliana) au vide spatial, qui ont alors montré une longévité prometteuse de 558 à 682 jours dans le vide spatial, hors de la station. "Sur l'expérience de l'ISS en 2009, diverses molécules organiques exposées aux radiations dans l'espace ont reçu des doses d'UV s'élevant jusqu'à 1030 MJ/m²" et 296 mGy pour les rayons gamma", écrivent-ils. Des rayonnements agressifs auxquels s'ajoutent des températures extrêmes : de -25 à 61°C le long de l'orbite basse de l'ISS. Malgré ce traitement de choc, une fois de retour sur Terre, 23% des échantillons ont été capables de germer et de donner lieu à une descendance ! Une vigueur qui s'explique par la redondance du code génétique entre les différents jeux de chromosomes, le tabac étant par exemple une espèce tétraploïde (à 4 exemplaires de chaque chromosomes), lorsque les cellules humaines sont diploïdes (chromosomes uniquement présents par paires).

Précieux flavonoïdes

La démarche de David Tepfer de l'INRA et de Sydney Leach de l'Observatoire de Paris : échafauder des hypothèses explicatives... mais aussi sélectionner de nouvelles plantes candidates au voyage sidéral. Pour survivre aux rayonnements spatiaux, ce sont les flavonoïdes (métabolites secondaires propres aux cellules des plantes, qui donnent notamment aux fleurs leur coloration) contenus dans la graine qui font la différence. "Ces composés sont essentiels pour la résistance aux rayons UV, même s'ils ne protègent pas entièrement des rayons spatiaux", affirment-ils.

BOUCLIER. L'idée des chercheurs : les graines emportées dans l'espace en 2009 étant de petite taille, qu'en serait-il de la résistance aux UV de graines plus grosses - comme celles du liseron des champs -, abritant plus de réserves organiques... et donc plus de flavonoïdes ? Pour le savoir, ils ont comparé (au sol) l'effet des UV sur des grains de liseron, de tabac et d'arabette. Verdict ? "Le liseron a bien mieux résisté à des doses qui ont tué les deux autres fleurs dans l'espace, observent les auteurs, avant de conclure que ce type de plantes devait être intégré aux prochaines expérimentations spatiales. 

Des graines à semer dans l'espace ?

De quoi relancer en tout cas la thèse de la panspermie, théorie selon laquelle la vie serait apparue sur Terre par l'extérieur, depuis des corps rocheux comme des comètes... (une théorie aujourd'hui qui reste aujourd'hui hautement spéculative). ...


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